Amigos tóxicos: el tejo

Ay, mi mortífero amigo, hoy te toca a ti. Es decir, morir intoxicado por solanáceas como la berenjena o las tomateras es más satisfactorio, pero no está mal lo tuyo, he de reconocerlo Sí, las solanáceas son tóxicas, como el tomate, que sólo es comestible el fruto… ¡Pero no hemos venido aquí a hablar de eso!

Vamos con nuestra clásica descripción, botanic power.

Taxus baccata

Se trata de un árbol o arbusto (según crezca más o menos) perenne, bastante parecido a los abetos, salvo por su fruto. Este está compuesto por arilos rojos rodeando a la semilla, semejantes a las bayas, pero que no lo son —pues son una envuelta distinta a la que envuelve a las bayas—.

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Los arilos rojos con la semilla en su interior

Su corteza es de color pardo rojizo y sus ramas se encuentran cubiertas densamente por agujas de color verde oscuro que duran entre seis y ocho años. Es una planta dioica, con las flores femeninas y masculinas separadas en distintos individuos. Las masculinas son piñas globulosas, donde se forma el polen, y las femeninas brotan aisladamente en ramas más cortas.

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Antiguamente el tejo abundaba en Europa, Asia y África, pero ahora se encuentra en todo el mundo, aprovechado como planta ornamental. Salvo en alguna localidades, es una especie en regresión. Debido a la excesiva utilización de su madera, del ganado o incluso de la propia fauna silvestre,se impide en muchas zonas su regeneración natural. Por tanto, está protegida en la mayor parte de la Península.

Debido a que es una planta venenosa, no es aconsejable plantarla en las inmediaciones de colegios y demás instalaciones.

Veneno

Sí, este pequeñín es venenoso, excepto el arilo rojo de sus frutos. Sólo la parte roja. La semilla que guarda en su interior sí lo es, aunque está tan protegida por diferentes cubiertas que resulta difícil ingerirla y, por consiguiente, que llegue a liberar las sustancias tóxicas. Eso sí, dicen que el arilo tiene un sabor nauseabundo, así que poco interés en comerse eso.

La parte más venenosa es la hoja. Contiene glucósidos, principios amargos, resinas y hasta vitamina C, pero también un alcaloide venenoso: la taxina. Basta con tomar unas cuantas hojas para causar la muerte, por lo que ha sido usado como método de suicidio en numerosas ocasiones (NI SE TE OCURRA PROBARLO). Las hojas se usaban antiguamente contra las picaduras de serpiente y la rabia, y hoy en día muy raramente para estimular la actividad cardíaca o subir la tensión. Pero al ser tan venenosas su uso (usar las hojas recolectadas, hay estudios para aislar las sustancias y conseguir diferentes anticancerígenos) va desapareciendo.

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¿Un zumito de hoja de tejo? Si es muy sano.

En cuanto a los efectos, la taxina ejerce una acción depresora de las funciones cardíacas. La ingestión de las hojas o la semillas produce vómitos, dolores abdominales, diarrea, convulsiones, delirio e insuficiencia cardio-respiratoria, con respiración dificultosa que termina en parálisis cardiocirculatoria.

La muerte suele venir de forma muy repentina, rara vez se sobrevive, ya que los alcaloides son absorbidos rápidamente por el intestino. El tratamiento consiste en lavado de estómago y fármacos que sostengan la actividad cardíaca.

Al parecer, el veneno del tejo era utilizado por los guerreros vascones para impregnar las flechas, los cuales también recurrían al mismo para suicidarse cuando caían prisioneros (esto a las berenjenas no nos pasa, que conste, nosotras nos liamos a hachazos y no sobrevive ni dios).

En contraposición, los rumiantes pueden ramonear sus hojas y ramillas sin apenas sentir sus efectos venenosos. Es tóxica para el resto de herbívoros équidos(1). Por otro lado, las aves ingieren el conjunto arilocarpo (el arilo más la semilla), pero sólo son capaces de digerir el arilo, la semilla la expulsan sin peligro y de esta manera es dispersada.

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Etimología

El nombre científico de esta planta es Taxus baccata, de la Familia Taxaceae. Taxus probablemente procede del griego taxos, que significa «arco», y a su vez deriva de la raíz indoeuropea tex («trabajar hábilmente»), haciendo referencia a la facilidad con la que se trabaja su madera. Baccata quiere decir «adornado con perlas», y en botánica es relativo a las plantas que tienen baya.

Usos de la madera

La madera del tejo es bastante resistente y carece de resina, por lo que es una materia prima estupenda para la fabricación de armas y diversos instrumentos. Además, es de las maderas de coníferas más pesada y se seca rápidamente si agrietarse. Es fácil de pulir y es de las pocas coníferas que pueden ser curvadas con vapor.

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Los sajones de la Inglaterra medieval fabricaban sus grandes arcos con madera de tejo. Cada población, si estos árboles crecían próximos a ellos, estaba obligada por ley a proporcionar la madera necesaria para proveer a un determinado número de arqueros. Se dice que estos arcos eran fabricados de la misma longitud que la altura del arquero que fuera a utilizarlo.

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Mitología

En algunos lugares se creía que las sombra del tejo podía incluso producir la muerte, por lo que la temían, así que los plantaban sólo en los cementerios. Hay otras teorías que sostienen que se cultivaban allí por era el único lugar donde no entraba el ganado y, por consiguiente, no se envenenaba. De esta forma, tenían siempre a su disposición una reserva de tejos por si los tiempos se ponían revueltos. Ya sabes, guerras, trifulcas, mi vecino me ha robado las manzanas y me quiero vengar… Lo típico.

Otra curiosidad es que, en Asturias, por ejemplo, el carácter sagrado del tejo hacía que se plantara en las plazas para que presidiera el concejo abierto.

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Respecto a la mitología nórdica, hay razones para pensar que el Yggdrasil, árbol cósmico o de la vida, podría ser un tejo. Por ejemplo, hay una descripción que se hace en la Völuspá(2) donde se describe un árbol majestuoso que siempre se mantiene verde. Atendiendo a esta afirmación, y sabiendo que la especie arbórea que representa el Yggdrasil tendría que ser autóctona, podemos descartar árboles basándonos en sus características físicas, pues si se mantiene siempre verde es lógico pensar que el Yggdrasil se pueda identificar con un árbol de hoja perenne. Si atendemos a esta cualidad solo el tejo quedaría como única opción.

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Yggdrasil

Fijándonos en otro fragmento de la Edda Mayor(3), vemos que el árbol cósmico se nombra por las propiedades curativas de sus bayas:

«De sus bayas tome pasadas por fuego
mujer que su mal padezca:
lo que dentro guardaba afuera echará
por la fuerza y poder que él tiene»

Básicamente, se refiere a que la mujer tomaba las bayas cuando menstruaba o incluso para el aborto. Los arilos del tejo eran consumidos tradicionalmente para curar toda clase de dolencias (funcionara o no), y esto da otra pista de que podría referirse a este árbol. Claro, que todo esto son, al fin y al cabo, suposiciones.

Por otro lado, el tejo se relaciona con la inmortalidad y la longevidad, precisamente por la capacidad de no perder las hojas, pero su asociación más conocida lo hace ser un icono arbóreo de la muerte, siendo uno de los árboles funerarios más conocidos en el mundo celta y clásico. Al mismo tiempo se le considera un árbol de regeneración, debido a la rapidez y facilidad de rebrotar tras podas, caídas o roturas. Todo un partido si estás buscando pareja y ningún ser humano te convence.

Y esto es toda la síntesis que te puedo hacer sobre el tejo y sus virtudes desde mi papel de berenjena casamentera. Que te vaya bien -cejas, cejas-

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(1) Équidos: (Equidae) son una familia de mamíferos placentarios, que contiene solo un género viviente, Equus, donde van incluidos los caballos.

(2) VöluspáLa Profecía de la Vidente, un poema de la Edda Mayor.

(3) Edda Mayor: o Edda Poética, es una colección de poemas escritos en nórdico antiguo preservados inicialmente en el manuscrito medieval islandés. Es la fuente existente más importante sobre mitología escandinava y leyendas heroicas germanas.

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4 comentarios en “Amigos tóxicos: el tejo

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