Luciérnagas: lámparas parlantes

Tal vez hayas visto a estas pequeñinas refulgiendo en verano, en la oscuridad de la espesura. Si te has fijado lo suficiente, habrás notado que hay algunas revoloteando traviesamente y otras que, sin embargo, prefieren quedarse entre la hierba y las ramas. Si te has fijado aún más, seguramente notaras que la luz que emiten no es siempre continua, sino que además titila. Pues hoy vengo a darte respuesta a todas esas cosas.

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Hoy hablamos de la luz de las estrellas en la Tierra.

Lampyris noctiluca

Empiezo hablándote de esta especie porque es la más común en Europa, a pesar de que en la Península convivimos con otros individuos autóctonos: Lampyris iberica, aunque la L. noctiluca y otras también se encuentran por aquí. Sin embargo, las características de esta especie suelen ser comunes en el resto, así que se les puede aplicar lo que voy a explicar a continuación.

Bueno, pues respecto a lo que he mencionado antes de encontrar luciérnagas volando y otras en el suelo o en las ramas de arbustos o árboles, es debido al dimorfismo sexual. Esto es, las luciérnagas tienen distinta morfología en función de su sexo. Los machos son alados, como es la imagen típica que solemos tener de estos insectos, y las hembras carecen de alas, pareciéndose más a gusanos o larvas.

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¿Y esto por qué? Para ello hemos de responder a la otra cuestión del principio: su luz titila. Las luciérnagas son lámparas parlantes, utilizan las secuencias de apagado y encendido de sus luces para comunicarse con el resto. Así, las hembras atraen a los machos emitiendo una serie de señales y estos responden con otra para reconocerse y aproximarse a ellas volando. Por eso los machos son alados, porque van buscando las secuencias de apareamiento de las hembras que, quedándose en el suelo, son más fáciles de encontrar e identificar.

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Pero no es suficiente con encender y apagar, al parecer la respuesta también depende del brillo y del tamaño del relámpago. Imagina varias especies conviviendo en un mismo espacio. No habría manera de encontrarse si todas las luces son iguales y las secuencias parecidas.

«Femmes fatales»

Te preguntarás a qué viene esto, Verás, una «femme fatale», básicamente, es una hembra que se carga a un macho aprovechándose de sus instintos sexuales. Por favor, si acabas de pensar en el término «feminazi», vete.

Gracias, sigamos.

Un ejemplo de estas hembras es la clásica mantis religiosa, que tras el coito decapita e ingiere al macho. La diferencia de lo que vengo a contarte es que la hembra no se come a un macho de su misma especie, sino de otra.

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Muy mantis y mucho mantis

Las hembras de algunas especies predadoras de Photuris pueden imitar las señales de varias especies de machos presa, consiguiendo atraerlos y atraparlos para devorarlos. A su vez, los machos de algunas especies de Photuris pueden aprovecharse de eso e imitar los destellos de las especies presa como un mecanismo de búsqueda de pareja, atrayendo así a las «femmes fatales».

Bioluminiscencia

¿Cómo producen la luz estos insectos? Ya hemos visto para qué la usan, pero no conocemos su procedencia. Así que os voy a presentar a alguien:

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la luciferina

Esta biomolécula tan maja es la responsable de la emisión de fotones, pero para conseguirlo necesita a alguien más: la enzima luciferasa. Las enzimas son proteínas que aceleran o facilitan las reacciones químicas y muchas veces su ausencia conlleva que esas reacciones no se lleven a cabo. Por ello, la luciferina y la luciferasa, junto con el oxígeno,  van de la mano, y juntos llevan a cabo la oxidación que produce la bioluminiscencia. Estos componentes se encuentran alojados en un órgano subcutáneo (debajo de la cutícula, la cubierta externa del insecto), en la parte inferior del abdomen.

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Al parecer, esta reacción es más eficiente energéticamente hablando que las bombillas que usamos, pues la mayoría, por no decir toda, de la energía está destinada a la emisión de luz, mientras que en las bombillas gran parte se pierde en forma de calor.

Alimentación

¿Sabías que las luciérnagas en realidad son escarabajos? Pasan en estado larvario (algunas hasta son acuáticas) entre uno y dos años y luego duran apenas dos semanas como adultos. Mientras son larvas, se alimentan de animales blandos como caracoles o babosas. De adultos, como he dicho antes, hay algunos que son depredadores de otras luciérnagas. Sin embargo, la mayoría de las veces no se les ve alimentándose, por lo que se cree que no comen nada durante esos días de adultos.

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Larva de Lampyris noctiluca

Y eso es todo lo que tenía que contarte, así que… ¡Ilumínate!

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5 comentarios en “Luciérnagas: lámparas parlantes

  1. Genial entrada!
    No sabía que las mantis se comían a los machos de otras especies…estaba convencido de que era a los de la misma.
    Ahora me andaré con cuidado de no encontrarme una Femme Fatale… ;-;
    Y mira, ya como sugerencia, hace falta un diccionario de las comunicaciones entre luciérnagas. ¡Imagina que estás perdida en el bosque y haces señales con una linterna para que te rescaten! Si te equivocas, ¡podrías acabar atrayendo a un enjambre entero de luciérnagos!

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    1. No, no, juraría que he puesto que las luciérnagas se comen a los de otras especies porque las mantis se comen a los de la suya O.O
      Por cierto, al parecer también usan las luces para advertir al resto en caso de peligro y que huyan y cosas por el estilo, pero de eso no encontré nada, así que no lo he puesto por si acaso.
      Gracias por comentar, señor :3

      Le gusta a 1 persona

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